El telescopio Hubble, el primer paso hacia el Universo

El telescopio espacial Hubble fue uno de los pasos más importantes para la Astronomía. Aunque su construcción se realizó hace ya más de 20 años,el telescopio Hubble sigue siendo la piedra angular de las observaciones del espacio profundo, ya que permite captar las mejores imágenes de galaxias, estrellas, agujeros negros y gran cantidad de objetos del universo, por muy lejos que estén.

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Historia del telescopio Hubble

Desde los principios del uso del telescopio, los astrónomos han tenido problemas para conseguir imágenes del universo claras y sin distorsiones. Esto es debido a que las bolsas de aire de la atmósfera bloquean la luz, causando perturbaciones en las imágenes conseguidas incluso por los telescopios más potentes.

Así, en 1973, la NASA comenzaba el diseño y construcción del telescopio Hubble, aún sin la autorización para la financiación del Congreso. Ésta llegó en 1977, por lo que su desarrollo y construcción continuó hasta 1985.  En un principio, se determinó que el lanzamiento del satélite Hubble tendría lugar en 1986, un año después de su finalización, pero tras el intento de lanzamiento del transbordador Challenger, en el cual se produjo una gran explosión, se decidió posponer el lanzamiento del Hubble al 24 de abril de 1990, fecha en la que se enviaría al espacio finalmente.

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Pero no todo salió perfecto desde el principio. Ya con el satélite Hubble en órbita, los científicos percibieron un defecto en el espejo óptico del telescopio que impedía al Hubble captar imágenes del universo con claridad, por lo que el 2 de diciembre de 1993, el transbordador Endeavor y su tripulación consiguieron llegar al telescopio Hubble e instalar un instrumento correctivo. Por suerte, todo salió correctamente y el telescopio Hubble lleva en perfecto funcionamiento desde entonces, eso sí, con viajes para su mantenimiento cada 3 años.

Esto ha permitido a los astrónomos y científicos establecer conclusiones como la existencia de planetas orbitando otras estrellas, la existencia de agujeros negros, la edad del Sistema Solar o la Teoría del Big Bang. Además, el telescopio Hubble ha proporcionado impactantes imágenes como la colisión del cometa Shoemaker-Levy 9 con Júpiter en 1994 o las más de mil imágenes de galaxias que ha conseguido hasta el momento.

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Funcionamiento del telescopio Hubble

El telescopio espacial Hubble es un telescopio reflector con dos espejos y su funcionamiento es el mismo que el de cualquier telescopio reflector pero a gran escala. Para las observaciones del espacio profundo, posee varios espectrómetros y tres tipos de cámaras: una cámara de campo ancho, para imágenes en las que aparezcan una considerable cantidad de objetos, una de campo estrecho, para observaciones de objetos muy lejanos y una cámara infrarroja.

Pero el Hubble no se controla sólo. Posee varios instrumentos como sensores de orientación y giroscopios que permiten a los científicos controlar y medir la dirección y la velocidad del movimiento. Esta comunicación se realiza mediante señales de radio en ambos sentidos, es decir, los científicos envían las órdenes codificadas a través de señales de radio, el telescopio Hubble se orienta según esas órdenes y envía las imágenes del universo a través del mismo tipo de señales.

Para que al Hubble le sea posible realizar todas sus funciones sin estar conectado a una red eléctrica, los científicos le instalaron dos paneles solares de 2,3 metros x 11,9 metros. Estos paneles transforman la luz solar en energía eléctrica que el telescopio Hubble usa para alimentar todos sus instrumentos.

Ubicación del Hubble

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El telescopio Hubble está ubicado en el borde exterior de la atmósfera, a 593 km sobre el nivel del mar. Está en órbita  constante alrededor de la Tierra, tardando unos 96 minutos en dar una vuelta completa.

 

Otros telescopios espaciales

El telescopio Hubble no es el único observatorio espacial operativo en órbita, ya que en la actualidad existen otros telescopios espaciales en la órbita terrestre: el telescopio espacial Spitzer, y el observatorio de rayos X Chandra.

  • El telescopio Spitzer es un telescopio infrarrojo orbital. Este telescopio sirve principalmente para el estudio astronómico de la Tierra y el Sistema Solar. Fue lanzado el 25 de agosto de 2003 en órbita alrededor del Sol. Ha sido clave en el descubrimiento de nuevos planetas, como el denominado 55 Cancri. También ha sido capaz de medir la luz infrarroja de la Tierra y detectó el choque entre dos planetas.
  •  El observatorio Chandra fue construido para hacer estudios sobre la incidencia de los rayos X. Permitió a los científicos determinar la naturaleza de distintos tipos de objetos celestes y poder comprender los procesos químicos y físicos que tienen lugar en el universo. El telescopio Chandra fue lanzado por la NASA el 23 de julio de 1999, y lleva dando a los científicos datos esenciales para poder determinar la historia y la evolución de nuestro universo desde entonces.
  • El telescopio Kepler fue lanzado el 6 de marzo de 2009 con el objetivo de encontrar nuevos planetas con condiciones parecidas a las de la Tierra, es decir, que orbiten a una distancia adecuada de una estrella capaz de dar luz. El telescopio Kepler está describe una órbita elíptica de 371 días alrededor del Sol.

 

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